Kent Novak:玩转TI DLP®技术的“魔术师”

德州仪器 (TI) DLP® 技术成就了投影仪行业里程碑式的产品,而它也被业内公认为黑科技,作为TI 公司DLP事业部的掌门人,Kent Novak就像一位魔术师将这项黑科技带入教育、消费电子、工业、汽车等领域,从而彻底改变了人们的生活。

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DLP技术对于影像世界的贡献有目共睹。从上世纪80年代,TI的Larry  Hornbeck博士发明了DLP技术的那一刻,“影像”开始进入人们的生活,并逐渐成为生活中不可或缺的一部分。

过去30年,DLP技术的芯片就像魔术师手中的那个手绢,幻化出各种奇妙的镜像。“看似像平面镜子的芯片,实际由数以百万计的小镜片组成,这些小镜片通过控制偏转的方向来实现最后的影像,当把这个DLP芯片和不同的光源结合在一起的时候,就会产生像我们投影仪显示出来的这种实际的效果。”Kent Novak向《数字商业时代》记者介绍了DLP技术的原理。

可以说DLP技术已经成就了今天的投影、数字影院,而它还将带给我们更多的惊喜。比如,汽车抬头显示(HUD)系统,当你开车的时候,仪表盘、收音机或是燃油表的数值直接显示在你视野的前方,你甚至可以随时看到周围环境对车辆的影响;又或者激光电视,无需吊装和设计,只要你留出足够大的墙体,集成了电视系统的投影就可以投射出100寸以上的高清画面。

就像在创业 TI 创新工场

和其他老牌的科技公司一样,TI 拥有强大的研发团队,也不乏那些改变人类的创新。比如,DLP技术的发明,让Larry  Hornbeck博士甚至拿到了奥斯卡奖。不过,让那些老牌科技公司羡慕的是,TI的创新能够很快转化成为产品,并且改变着人们的生活。

从上个世纪末的投影走进教育、会议,到本世纪初数字影院带火了无数院线,DLP技术都功不可没。但是,TI 的创新却从未止步。“TI有很好的环境——在大的事业部里有各个小事业部,每个小事业部都像独立的小企业一样,它有独立的思考方式去管理业务。所以,它可以逐步给你更大的空间。”Kent Novak认为自己更像是在创业。

我们 总是把大部分的时间用在和客户的交谈上,在一次和客户的交流中,我有了很大的收获——起初,我们只是和客户聊数字影院的显示技术,后来客户问到有没有可能把这个技术带进车载系统。”我们于是 抱着尝试的态度开始和团队一起协作研发基于DLP技术的车载HUD。从概念产生到第一款满足车载认证的DLP产品出现,只用了短短几年的时间。

事实上,HUD的应用很早就有了,但是因为信息有限、成像粗糙很难被普及使用。如今,在DLP技术的应用中,驾驶员可以从汽车的挡风玻璃上轻松获取各种信息,它可以显示与前车、旁边车的距离,尤其对于新手上路,它甚至可以帮助提醒司机需要什么时候刹车,或有没有碰撞的可能。

“我们期待汽车业务在2017年会产生营收。”Kent Novak认为,车载HUD经历了数年的研发和市场实践,现在已经可以被市场普遍接受了。在过去的一年里,走访了很多家汽车制造公司,也收获了很多正面的反馈。

如同摩尔定律一般,Kent Novak希望DLP技术开发的芯片能够不断的缩小体积、提高性能。2016年年初,TI 发布了第一款低成本4K超高清(UHD)分辨率的芯片组。Kent Novak希望通过这个能够进入到更多的商业、会议室和教育行业,给用户带来更高分辨率的应用产品。而事实证明,它的确给很多领域带来了创新。

比如,正当虚拟现实(VR)和增强现实(AR)开始火起来的时候,DLP技术找到了新的机会。“在TI,与我一起工作的团队已经创造出一系列出色解决方案;这些解决方案用于帮助开发人员创造出下一代可穿戴显示,其中包括特有低功耗、高亮度和对比度、出色图像质量、快速刷新率和低延迟的DLP产品。”Kent Novak表示。

Kent Novak看来,DLP技术的速度优势能够在AR中得以体现。“因为我们在AR技术里把虚拟的信息叠加到现实世界里时,它需要一个非常快速的响应。当你看到这个物体时,能非常快速的把这个信息显示出来,所以DLP技术的速度优势非常重要。”Kent Novak举例,通过AR眼镜对汽车进行维修的时候,你可以很清楚的看到下一步要做什么。

目前,TI 已经与Continental(大陆集团)公开展示了DLP+AR技术的HUD的解决方案。

从"消费"到"工业" DLP技术被赋予新使命

当欧特克决定要做出一台3D打印机的时候,DLP技术在工业应用的价值终于体现了。

起初,随着开源3D打印社区的迅速发展,低成本系统很快就问世了,这项技术也使设计人员和工程师们的工作如虎添翼。但现实是:这项技术的实现和执行时常令人失望。彼时的欧特克,希望开发一款能够带来无缝用户体验的、以一种有意义的方式被使用的高分辨率系统,以降低3D打印的应用门槛。

在对每项技术进行调查研究后,欧特克选定了DLP技术,这个决定也是出于两方面的考虑,即高分辨率和速度。因为,现有技术很难实现诸如720p的原生高清 (HD) 分辨率和特定速度下的打印。

“我们的工程师和客户做了很多的沟通,希望帮助他们开发出适合3D打印的一些光学引擎。”Kent Novak表示,Autodesk可以用这种光学模组,让其发挥它的专长,在软件和系统方面的开发能力,利用这个模组可以很快开发出3D打印的产品。而此时,TI也 刚刚发布了低成本0.45英寸数字微镜器件 (DMD),而LED制造商也正在生产低成本、高功率的405纳米的 LED —它对于商用树脂的光聚合处理工艺十分关键。

“这是一次强强联合,大家可以专注自己的领域创造新的价值。”Kent Novak表示,3D打印只是一个例子,“在我们一些智能移动影院上和抬头显示上,我们都有一个非常强的合作生态圈,有很多非常强的合作伙伴,大家各自把自己的专长发挥出来,通过这些模组强强联合的方式,尽快的可以让客户非常容易的把DLP技术应用到它的一些产品概念上,尽快到达市场。我们认为这是一种非常良性的方式。”

Kent Novak认为,在这种工业应用上,DLP技术可以提供很多竞争技术带不来的技术优势,所以对TI也将有很长的回报期。“工业和汽车是我们未来看重的两大领域,我们利用很多的客户资源,也有很多的方向,应该是很好的领域。”

DLP技术在中国 一个倍速增长的市场

“从DLP产品来看,中国作为单区域来讲是增长最快的区域。”Kent Novak向总部争取了很多支持中国团队的资源,“根据我们的产品业务来讲,我们在消费类HUD、智能投影显示和无屏电视方面有很大发展。在传统业务上我们看到激光投影机在中国发展得很快。在工业上我们看到很多中国客户的创新,包括3D扫描、3D打印和数字曝光应用。”

提到对中国市场的关键支持,Kent Novak认为,主要是对中国的投资。目前,成都已经有TI的晶圆生产厂,从DLP产品线的角度,TI也在增加本地团队的规模,包括业务拓展的规模和技术支持的规模。

事实上,对中国的投入一直都没有停止过。在过去五年里,TI美国总部和中国本地团队就花了很多时间在搭建生态环境上,而这对DLP产品非常关键。“我们讲到DLP技术的成像方式,我们需要有光源,不管是灯泡还是LED、激光;我们还需要光机厂商,它会把DLP产品和光学系统做成一个模组。我们也有系统方案厂商,怎样用这个模组搭上一些电子系统的方案做一个系统级的产品,然后再给到我们的终端品牌。”所以,Kent Novak认为,这个生态环境的投入是非常巨大的,过去几年一直在持续的跟本土的每个领域行业的领先合作伙伴在配合。

“我们现在在做一个应用,叫做激光电视,这个创新就是从中国开始的。”Kent Novak表示,自己的团队和国内的客户曾探讨怎样解决投影进入家庭的技术难点,找一些解决方案,然后跟中国客户一起共同把这个产品开发出来。

最终的解决方案是:在家庭中,只需要找到一小块地方就可以放一台投影,直接投在墙上大概100寸的画面,甚至更大。既不需要在家里吊装,也不需要改家庭设计,原本靠墙放电视的地方可以放离墙非常近,可以投一个非常大的画面。Kent Novak透露,这是TI和海信等电视厂商配合的项目。

试想,当你打开投影,看到的界面和你的电视一模一样,它把电视系统集成在投影里,但是它不像液晶电视那么重,可以方便的搬来搬去。

[记者手记]

TI不会闭门创新

Kent Novak津津乐道的是关于TI的创新,他认为TI能够有今天的成绩得益于两方面:一是TI聚集了很多聪明人,而只要给他们一个方向和足够的空间,这些创新的、有能力的员工就会发挥聪明才智;二是不做闭门创新,坚信客户是十分聪明的,所以TI总会鼓励一线销售人员带着工程师拜访客户。

“我们的工作人员听到客户的想法后,会思考如何通过我们的技术创新满足客户的需求,把这些想法变成真正的产品带进市场,所以我们通常希望把眼界开阔起来,不断的和客户交流沟通,倾听市场的声音,反过来再回到我们的创新点,即我们怎样从技术本源上做创新来满足他们的需求。”Kent Novak解释。

举例来说,DLP技术在工业应用的很多想法都是从客户端来的。Kent Novak表示,在这之前有很多客户买DLP投影仪,把它拆开自己捣鼓,希望改造实现一些新的功能方向——因为那时TI还没有那一块的应用。

后来,Kent Novak发现这可能是一个全新的市场,TI应该能够更好地帮助客户做创新,而不是让他们自己关起门来研究。所以,现在看到的包括3D打印、3D扫描、光谱分析这些新的应用的点子都是从客户端过来的,通过和客户的沟通Kent Novak和他的团队知道了新的方向,然后再在产品端做更多的创新,更好的满足客户的需求。