从云到AI,ERP的成长演进史

111

“关于多少客户会转向云端应用,我觉得这个当然是很难说的,特别是在制造业,我们看到这个行业的用户是最不愿意转到云上面的,因为他们这方面担心还是比较多的,担心安全,担心他们的专利被人侵犯……远远低于旅游、医疗保健、政府等行业用户。”John Flavin,Infor全球执行副总裁在日前Infor大中华区用户暨合作伙伴峰会上接受笔者采访时承认,对于企业级用户云化应用,还处在一个持续推进当中,而影响这一进程的,不仅仅是技术和产品,更多是用户对自身需求的考量,尤其是其对数字化转型本身的理解。

众所周知,中国企业的“数字化”起源,应该是从20年前的信息化开端,当时最具有代表性的,就是ERP软件——可以说在一夜之间改变了中国制造业粗旷的管理理念和方式。

最初时候的绝大多数的ERP,都更强调自身的管理价值,为用户提供解决方案的方式大致分为两个流派:“业务重组”和“量身定制”。前者要求企业的全部业务按照ERP软件的规定进行重组,后者则以软件的改变去吻合企业的业务需求。

很显然,两种方式都有其难以回避的问题:业务重组的简单粗暴增加了实施应用的难度,成功率不高;“量声定制”由于缺乏成长性和灵活性也不符合高速成长的中国企业。于是,就开始出现了一种集两家特长于一身的方式:行业解决方案。由于兼顾了行业知识和企业个性化业务特征,这种方式迅速成为用户和行业更为接受的方式。其中,行业解决方案最完整、涵盖最广、最有代表性的厂商是Infor。

Infor是全球第三大企业级应用软件及服务供应商;很多曾经在ERP等管理软件领域赫赫有名的厂商,如今都已经全部归到Infor旗下:如Fourth Shift、MAPICS、BaaN、SSA、Lawson、SYMIX、Datastream、Geac、EXE……

技术的进步永远都不会给任何人休息的机会,在IT产业当中更是如此。

随着以云计算、AI等为代表的新兴技术出现,“企业数字化”转型过程中的用户,对管理软件的需求也开始变得不一样:不仅要求能够有更灵活的部署和获得方式,而且也希望其能够通过其,帮之其实现对数据的分析和管理,为其自身商业决策的提供足够的支持。更重要的一点是:这一切最好都是由系统智能化地完成。

于是,在行业化解决方案和云应用套件CloudSuites的基础上,2015年8月13日,Infor以6.75亿美元收购全球最大的云端商业网络平台GT Nexus;2017年5月,收购了云原生、商业智能(BI)、分析和数据可视化技术先驱Birst公司;7月,发布了Infor人工智能产品Coleman平台。从而使得自身的技术架构形成了从行业、云持续向商务、BI和AI的扩展和扩张。

Infor的用意非常清晰,虽然已经能够给各个行业提供CloudSuites商务套件,但是说到底,这只解决了企业内部自身的问题。而GT Nexus作为一个全球基础设施供应商,同时也是一个供应链实施的IT管理服务供应商,其所提供的解决方案解决的是企业与整个外部世界的联系和对接——从某种程度讲,也可以看作是为用户企业构建了一个涵盖整个产业链的商务网络,从而打开了企业面向外部进行数据收集、管理和应用的一条通道。

而对Birst的收购,则是为用户提供了一个将所有内外部数据进行统一分析的平台和和工具。

成立于 2005 年的Birst与以往BI系统最大的不同,是其“云原生”特征——传统上的 BI 解决方案需要在用户本地部署和调试,虽然也提供软件套装供客户用于本地数据中心,但是Birst从一开始,就强调其是通过云端的应用,以低成本的方式为用户提供更便捷的服务。从Infor发布的数据看,Birst是在现有数据源之上叠加了用户数据层和 BI 层,通过自动化的数据仓储以及可视化分析等功能为客户提供商业智能解决方案。在过去的几年中,Birst一直保持了年增长率80~100%,目前的标志性用户包括安泰保险、思科、TD Ameritrade、Kellogg、T-Mobile 等。

用GT Nexus打通商业网络,用Birst完成对数据的分析,这距离用户的需求,只差一点:智能化的实现方式。人工智能平台Coleman就是要完成这最后一个环节。

在今年7月推出这一企业级行业专用人工智能(AI)平台Coleman时,Infor就表明:作为为应用程序提供支持的普适性平台,Coleman的作用是对数据进行挖掘,并利用机器学习技术,优化库存管理、运输路线和预测性维护等流程。同时,提供AI驱动的建议,帮助用户更迅速地做出更明智的业务决策。 Infor公司总裁Duncan Angove曾经在不同场合表示:“Infor花了很多年的时间让流程遵循明确的规则实现自动化,例如会计和制造流程。而Coleman之所以如此强大,是因为它获取来自Infor CloudSuite的关键任务业务数据,再加上来自GT Nexus商务网络的供应商、物流和财务数据,并借助超大规模公有云强大的计算能力对数据进行分析。”

至此,发源于制造业的ERP系统已经在Infor手中,已经从原来帮助企业实现内部进销存管理的软件,演进成一个初具雏形的、能够帮助企业实现全业务管理的智能系统。

“我们产品依然是以套件的形式提供给用户——行业应用套件,一旦用户购买了我们的套件,里面就会包含相关的ERP应用、Birst、拓展的APP、商务网络功能,还有人工智能的工具等。”Andrew Kinder,Infor行业及解决方案战略副总裁如是说。

按照这样的产品逻辑,Infor的商业套件、供应链、BI和AI将呈现一种既彼此融合,又互相独立的状态:如果用户选择全套的Infor产品服务,其就能够通过应用Infor的CloudSuite,一方面向下获取足够的行业经验和知识,另一方面,将具有包括供应链、BI和AI的能力支持;如果用户为了保护现有IT投入,仅选择Infor其中一些产品,例如,Birst,那么其也能获得足够的兼容性。

实际上,Infor在中国市场也遇到了基于公有云应用的本地化推广并不明显的问题。大家都知道, AWS是Infor云业务的全球独家战略合作伙伴,但部分本地客户还是倾向于企业自建私有云和数据中心完成云方案的部署。“在中国本地的云部署需要本地合规性的要求。”Graham McColough,Infor公司副总裁、北亚地区董事总经理在承认这一点的同时也强调,Infor在过去的三年当中一直除了与AWS中国探讨合作之外,还与中国本地的公有云提供商中国电信进行密切接触,“这方面我们比较耐心,他们也是比较耐心,所以我们还会继续谈下去,相信可以很快有好消息。”Graham McColough说。