如果AI应用也可以SaaS

 

XU Hao

从商业成为人类经济生活的一部分开始,竞争,就成为最重要的社会关系组成部分,也成为一种常态。也正是在这种“竞争”大环境的驱使下,同一领域的不同经营者,努力保持竞争优势的关键,是寻找“特性差异化”的价值——从技术的差异到产品差异、从功能差异到服务差异、品质差异。

但是,随时科技的不断发展,人类对商业理解程度的加深,以及竞争态势的持续加剧,越来越多的企业经营者意识到,仅凭特性差异化,已经很难获得巩固的、可持续的市场地位。例如在智能手机领域,用户已经很难仅仅通过功能来区分不同的手机——当某个厂商做出一个新的功能或者服务模式,很快就会被整个业界的产品采用,并推出与此类似的特性——同质化特性打破了原有的竞争规律和习惯。

这正是当今所有商业机构都正在面对的一个问题:特性差异化竞争方式已经不发挥作用,因此需要不间断地面对竞争,同时,没有更好的方法来构建一个有效的竞争壁垒。

“当我们听到大数据时,我们眼前一亮,因为它告诉我们如何建立自己的竞争优势:如果拥有了企业所独特的数据,就是可以帮助我们从无休止的特性功能竞争中摆脱出来,从而快速构建一个不易被别人超越的核心竞争优势。”徐昊,ThoughtWorks公司CTO,日前在召开的2017技术雷达峰会上谈到,技术应用模式的变革,源动力正是因为来自商业领域的某种竞争模式调整的需求。在他看来:正是商业竞争内容的改变,促使大数据和数据的价值成为用户关注的未来竞争核心。同时,云计算所提供的几乎没有任何限制的运算能力,让用户真正看到了利用AI将大数据所构建的、近似理想化的企业竞争“迦南之地”带到人们眼前的可能性。

一个最经常被用来作为“大数据+AI”构建企业竞争优势的案例,是亚马逊的“2块钱价格优势”——作为全球最早的电商平台和IT技术公司,亚马逊的定价系统会综合考虑货品从生产到销售的各种环节,通过采集整个生产制造里的所有数据,通过非常精准的成本核算,以及竞争对手的定价,通过大数据的方式,为商品提供一个足够具有价格优势又能保证利润空间的商品价格——总是比对手低两块钱——从而在市场上获得足够的竞争优势。

徐昊认为,收集和掌握大量的数据并不能带来价值,只有将数据作为原材料,通过智能算法,发现其中的趋势,从而指导企业的决策,才能真正形成竞争优势。徐昊说:“亚马逊的格言是赚的每一分钱是自己省出来的。”

在此次技术雷达峰会上,ThoughtWorks一共发布了五项最新的技术趋势报告,分别为:会话式用户界面和自然语言处理、开发者体验成为新的差异化竞争优势、平台的崛起、盛行的Python,而徐昊重点谈到“智能即服务”时认为:从技术和应用的演进看,未来对于普通用户而言,无论AI、机器学习、语音处理、图像识别等相关的智能应用,都将能够被作为一种服务被获得。

“这就好像10年前当我们谈论私有云一样:如果你经历过私有云搭建的过程,就会发现,如果想搭建出达到亚马逊云同样的性能、稳定性的私有云,所花费的时间成本精力是远远超乎你想象的——这是我们从上个十年学到最大的经验:私有的东西并不一定都是好的,而且也并不一定是便宜的。”徐昊认为这种所谓“智能应用”,如果企业用户只是用来改善用户体验,优化人机交互的方式(例如语音识别、图像识别等功能),那么普通用户完全不需要自己重新设计算法、训练程序,只需要采用目前市场上业已成熟的产品,以类似SaaS的方式直接获得并集成到自己的系统中,才是最便捷高效的。

对于更高阶的应用:当用户需要从核心数据当中构建自己的智能应用时,徐昊认为,那就是另一种PaaS应用:“相同的机器获得不同的数据,其产生的行为是不同的。换句话说,我们使用AI的重点,并不在于构造一个学习的模型,而是筛选数据和对数据进行精细化处理,从而发现缺点和趋势,以便找到进一步提升业务的切入点。”徐昊强调,当我们理解了机器学习的本质,就会发现,自己去构建一个智能算法或者智能程序,不仅不能带来太多的竞争优势,反而会把用户拖到一个IT研发的泥潭当中。“而选择一个更加成熟的PaaS化的平台,是一个更好的出发点,也是一个更好的选择。”

写在最后

商业的发展和技术的演进,都会有一个潜在的逻辑关系发挥作用:从商业竞争内容的改变,到IT技术的兴起和衰落,无外乎都是人类在尝试在旧有规则基础上实现某种突破。正如徐昊所说:现在我们讨论的AI、机器学习,事实上都不是刚刚兴起的技术,他们已经存在了至少30年,经历了多次的起落。直到云计算的出现,提供了几乎没有边界的计算能力,这些曾经只是一种想象的技术才有可能真正落地,得到应用——这也是其最接近实现的一次。

我们都正处在一个变化的年代,无论技术还是商业规则,我们都希望能改变些什么,但是前提是:我们已经能够真正对趋势有所认识,并对其保持信任。